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Title

Medicinal Snow as a Public Good: Indigenous Communities, Merchants, and Justice in Colonial Veracruz, Mexico

Abstract / Resumen / Resumo

Abstract

In colonial Mexico (1521-1821), all territories and their natural resources were considered personal possessions of the Spanish Crown, integral parts of the royal estate, or Real Hacienda. The Crown managed these resources through the imposition of monopolies designed to generate revenue, which often came at great social cost. This paper examines how the Crown managed and controlled one of its lesser-known monopolies—the sale of snow—and how the enterprise affected the most vulnerable members of society, in this instance marginalized indigenous communities and poor, sickly residents in the city of Veracruz. In this tropical seaport, snow was a prized commodity used in the treatment of yellow fever, which first appeared in the New World in 1647 and plagued Veracruz for centuries thereafter. Through transcription and analysis of unpublished colonial documents, we illustrate how the Crown was torn over whether to manage its snow monopoly as a profitable colonial industry or deploy it as a public good. Findings reveal how and why the Crown chose the latter option; namely, a form of governance that focused more on the equitable distribution of resources than it did on simple profit maximization.

Resumen

En el México colonial (1521-1821), el territorio y todos sus recursos naturales eran considerados como parte de la Real Hacienda de la Corona española. Generalmente, la Corona manejaba estos recursos a través de monopolios con el fin de generar ingresos, pero ésto engendraba un gran costo social. Este artículo examina como la Corona administró y controló uno de sus monopolios menos conocidos—la venta de nieve—y como esta influyó a los sectores más vulnerables de la sociedad; especificamente, comunidades de Indios marginadas y los pobres y enfermos de la ciudad de Veracruz. En el Veracruz tropical, la nieve era muy cotizada ya que entre otros usos servía como tratamiento para la fiebre amarilla (vomito negro o prieto), una temida enfermedad que llegó en el Nuevo Mundo en 1648 y infectaba a Veracruz despues. A través del análisis de documentos coloniales no publicados, en este artículo relatamos como la Corona dilucidó su conflicto sobre si controlar el comercio de nieve como monopolio o como bien público. Los hallazgos revelan porque la Corona sustentó un estilo de manejo basado en la distribución equitativa de los recursos a los más vulnerables y no en la simple maximización de los beneficios para la Corona.

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